Buscando el lado positivo, SARS-CoV-2 y su impacto en el medio ambiente

Autoras: Blanca Silván Ros y Claudia Fernández Grande

El coronavirus o SARS-CoV-2 provoca una enfermedad llamada COVID-19 que fue declarada como pandemia por la Organización Mundial de la Salud (OMS), con más de 2,4 millones de positivos repartidos por todo el mundo y con más de 171.000 muertes. Esto ha llevado a la mayoría de países a detener su actividad en la mayor medida posible (1).

Entre las buenas noticias que se pueden dar en esta situación, se encuentra la recuperación de más de 659.739 pacientes, aunque todavía no se haya conseguido frenar la propagación del virus (2). Otro dato positivo es la publicación de imágenes captadas por los satélites de la Agencia Espacial Europea, mostrando cómo el confinamiento debido al coronavirus ha reducido la contaminación. Es decir, existe una reducción de la actividad industrial y del transporte y vehículos por las calles, que ha tenido un impacto positivo en el medio ambiente (3).

¿Por qué es tan buena noticia la reducción de contaminantes?

Nos centraremos en dos contaminantes: el dióxido de carbono (CO2) y el dióxido de nitrógeno (NO2).

El carbono en su forma más básica, es un elemento químico. Cuando se habla de emisiones de carbono, se refiere específicamente al CO2. De forma natural, este gas se libera a la atmósfera de diversas maneras. Su mayor fuente es el intercambio de CO2 entre los océanos y la atmósfera. Otras formas de emisión natural es la respiración de animales y plantas o cuando estos se descomponen, la respiración de los organismos del suelo para producir energía. La naturaleza mantiene la mayoría de estas emisiones en equilibrio, las plantas absorben CO2 por la fotosíntesis y los océanos absorben la mayoría de CO2 que liberan (4).

Sin embargo, los humanos, extrayendo, refinando, transportando y quemando combustibles fósiles como el carbón, gas natural y petróleo, liberamos mucho más carbono y otros gases de efecto invernadero a la atmósfera. Con esta suma extra de CO2 se provoca que la naturaleza no pueda mantener el equilibrio (5).

El dióxido de nitrógeno, es una sustancia contaminante de vida breve que permanece en la atmósfera menos de un día antes de depositarse o reaccionar con otros gases, lo cual significa que se mantiene cerca del lugar de emisión. La mayoría de sus emisiones son producto del uso de motores diésel y otras actividades humanas como el tráfico, generación de energía y calefacción (6). El NO2 es un importante indicador de calidad del aire, altas concentraciones de este, pueden afectar al sistema respiratorio y agravar patologías (7).

Para resumir, el CO2 y el NO2 son gases de efecto invernadero que absorben la radiación y evitan que el calor escape de nuestra atmósfera. Este exceso de calor crea patrones climáticos alterados, promedios de temperatura global más altos y otros cambios en el clima. Es decir, el conocido cambio climático o calentamiento global (8).

Italia

Según explica la propia Agencia Espacial Europea (ESA), la contaminación en el aire de Italia se ha reducido sobre todo en su zona más afectada por el coronavirus, en su norte. Ha bajado de manera drástica después del inicio de la cuarentena (1). Se puede observar en la Figura 1.

Figura 1 italia def
Figura 1. Agencia Espacial Europea (ESA), correspondiente al satélite Copernicus Sentinel-5P. Estas imágenes muestran las emisiones de dióxido de nitrógeno en Italia desde enero de 2020 hasta marzo de dicho año.
China

El confinamiento en China ha llevado a los niveles más bajos de contaminación atmosférica de NO2 reduciéndose un 36% comparado con el mismo periodo el año pasado, esto se puede observar en la Figura 2. Además, se ha observado una reducción de las emisiones de CO2 entre un 15 y 40 por ciento en los sectores industriales. Las emisiones totales de CO2 en China se han reducido al 25% siendo el 6% de las emisiones totales del planeta.  (9).

Figura 2 China def
Figura 2. Agencia Espacial Europea (ESA), correspondiente al satélite Copernicus Sentinel-5P. Estas imágenes muestran las emisiones de dióxido de nitrógeno en China desde diciembre de 2019 hasta febrero de 2020.
España

En España, el confinamiento también ha llevado a una reducción de los contaminantes. Los niveles de NO2, ha disminuido una media del 64% en las principales ciudades españolas tras las medidas decretadas para la lucha contra el coronavirus. Donde más han bajado ha sido en Barcelona (83%), en Madrid (73%) y en Valencia (64%) (7).

Figura 3 España def
Figura 3. Agencia Espacial Europea (ESA), correspondiente al satélite Copernicus Sentinel-5P. Estas imágenes muestran las emisiones de dióxido de nitrógeno en España de marzo de 2019 y marzo de 2020.

Esta situación debería abrir los ojos a toda la población, es posible reducir nuestro impacto al medio ambiente. Hay que animarse y tomar medidas como impulsar las energías renovables, reducir el transporte entre los diferentes pasos de producción y obtener materiales que no están hechos de petróleo (4).

Bibliografía
  1. Los efectos positivos del coronavirus en el medio ambiente, por ELNUEVODIA (2020). Revisado 21/04/2020; https://www.elnuevodia.com/ciencia/ciencia/nota/losefectospositivosdelcoronavirusenelmedioambiente-2553415/
  2. El mapa mundial del coronavirus, por RTVE.es (2020). Revisado: 21/04/2020; https://www.rtve.es/noticias/20200401/mapa-mundial-del-coronavirus/1998143.shtml
  3. Perez, A (2020). La Agencia Espacial Europea muestra cómo el coronavirus reduce la contaminación. Revisado: 21/02/2020; https://www.msn.com/es-es/motor/noticias/la-agencia-espacial-europea-muestra-c%C3%B3mo-el-coronavirus-reduce-la-contaminaci%C3%B3n/ar-BB11iBP2
  4. What are Carbon Emissions and why do they matter?, por EarthHero (2017). Revisado: 21/04/2020; https://earthhero.com/carbon-emissions/
  5. Álcantara V, Padiila E. Análisis de las emisiones de CO2 y sus factores explicativos en las diferentes áreas del mundo. Departament d’Economia Aplicada 2005.
  6. Baja la contaminación en Europa luego de las limitaciones impuestas por el coronavirus, por the Associated Press (2020) Revisado: 21/04/2020; https://www.elnuevodia.com/ciencia/ciencia/nota/bajalacontaminacioneneuropaluegodelaslimitacionesimpuestasporelcoronavirus-2553379/
  7. Así ha bajado la contaminación del aire en las principales ciudades de España, por 20minutos (2020) Revisado: 21/04/2020; https://www.20minutos.es/noticia/4202599/0/asi-ha-bajado-la-contaminacion-del-aire-en-las-principales-ciudades-de-espana/
  8. Garduño R. ¿Qué es el efecto invernadero?. Cambio climático: una visión desde México 2004; 27-39.
  9. Dominique M. Analysis of Coronavirus and carbon emissions 2020.

Autor: blancasilvan

Actualmente estudiante de Biología en la Universidad Rey Juan Carlos y realizando las prácticas en el área de Farmacología y Nutrición y Bromatología de dicha universidad. Formando parte del equipo de investigación de Alto Rendimiento en Fisiopatología y Farmacología del Sistema Digestivo de la Universidad Rey Juan Carlos (NeuGut URJC)

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