Los murciélagos como polinizadores

(Macháček,2019 )

Por Lurian Morales Falcón

Introducción

En el artículo anterior, explicamos como las abejas polinizan y porque son tan importantes en la polinización. En este artículo, estaremos hablando sobre otro peculiar polinizador, el murciélago. Hablaremos sobre datos curiosos de los murciélagos incluyendo datos sobre la navegación y sus hábitos alimenticios. Además de esto, discutiremos el rol de los murciélagos en los agroecosistemas. Finalmente, discutiremos el rol de los murciélagos en la polinización.

Los murciélagos, seres peculiares

¿Qué es un murciélago? Un murciélago es cualquier miembro del único grupo de mamíferos capaces de volar (Wilson,2020).  De acuerdo con una publicación del Bat Conservation International (2021): “Los murciélagos han estado en la Tierra durante más de 50 millones de años. Con más de 1.400 especies, son el segundo orden más grande de mamíferos y están ampliamente dispersos en seis continentes.” El nombre científico de los murciélagos es Chiroptera , que en griego significa “ala de mano “lo que les permite cambiar de dirección de una manera rápida y les permite poder atrapar insectos en el aire(Nuñez, s.f). “Los murciélagos son especies clave de las que otra fauna y flora dependen en gran medida para la fertilización, la polinización, la dispersión de semillas y el control de las poblaciones de insectos”(Irving et al., 2021).

Por otra parte, según el Servicio Forestal del Yunque (s.f ):”los murciélagos es que son los únicos mamíferos nativos que quedan en Puerto Rico.” Asimismo, los expertos dicen que en Puerto Rico existen 13 especies de murciélagos de los cuales 11 especies son nativas del Bosque Tropical El Yunque. Las especies de murciélagos que se encuentran en el Bosque Tropical El Yunque son las siguientes:

Si desean conocer más sobre los murciélagos, les recomiendo el siguiente video:

Navegación de los murciélagos y sus hábitos alimenticios

¿Cómo los murciélagos pueden ver? Para responder a esta pregunta, primero debemos definir el concepto de la ecolocalización la cual según una publicación de Elizabeth Hagen: “La ecolocalización es el uso de ondas sonoras y ecos para determinar dónde están los objetos en el espacio. Los murciélagos usan la ecolocalización para navegar y encontrar comida en la oscuridad” (2009). ¿Pero cómo los murciélagos lo hacen? De acuerdo con una publicación del Servicio de Parques Nacionales de Estados Unidos (s.f):

Producen ondas sonoras a frecuencias superiores al oído humano, llamadas ultrasonido. Las ondas sonoras emitidas por los murciélagos rebotan en los objetos de su entorno. Luego, los sonidos regresan a los oídos de los murciélagos, que están finamente sintonizados para reconocer sus propias llamadas únicas. Si deseas conocer sobre como los murciélagos hacen la ecolocalización, accede al siguiente enlace donde podrás ver cómo funciona: https://youtu.be/K-zrBaIt-38

Añadiendo a este punto: “Los cantos de murciélagos varían enormemente entre especies, lo que les permite distinguir sus voces entre otros murciélagos en el vecindario” (Langley,2021). Langley añade que dichos llamados o cantos también son específicos para un lugar en particular y el o los tipos de presas que estén presentes en dicho lugar. Por ejemplo, el murciélago barbastelle(Barbastella barbastellus), conocido como “el primer susurrador de polillas conocido del mundo” se ha adaptado para burlar los mecanismos morfológicos de las polillas tigres(Arctiidae), las cuales poseen unas orejas que les ayuda a escuchar los cantos de varios depredadores como los murciélagos (Dell’Amore,2010).

Pero ¿Qué comen los murciélagos? Es curioso saber que la gran mayoría de los murciélagos del mundo consumen insectos, flores, néctar y polen lo que llevara a cabo la polinización de ciertos cultivos agrícolas como hablaremos a continuación. (Bradford,2018,).Asimismo, Bradford nos explica que existen murciélagos que consumen la sangre de otros animales principalmente de ganado y ciervos, que encuentran utilizando sensores especializados de detección de calor cerca de sus narices. Ahora bien, ¿Cuál es el rol de los murciélagos en los agroecosistemas? A continuación, responderemos esta pregunta.

El rol de los murciélagos en los agroecosistemas

            ¿Cuál es el rol de los murciélagos en los agroecosistemas? Como discutimos anteriormente, casi un 70% de las especies de murciélagos del mundo, consumen insectos. (TED-Ed,2014). Pero ¿Cuál es la aportación de los murciélagos a la agricultura? Te sorprendería saber que solo un tres por ciento de las especies de insectos del planeta son catalogados como nocivos en la agricultura (Killingsworth Environmental,2019). Los murciélagos ayudan a mantener las poblaciones de estos insectos plagas bajo control pues actúan como depredadores naturales (Boyles et al., 2011).

¿Qué hay de polinización? La forma de las flores que polinizan los murciélagos es muy peculiar. Tanto así que estas flores poseen las siguientes características (Fleming et al., 2009):

  • Estas flores poseen estructuras llamadas antesis nocturna.
  • Coloración monótona (es decir, blanco o verde).
  • Olor a humedad.
  • Flores a menudo ubicado en ramas o troncos de árboles (coliflor) o suspendido en tallos largos (flagelifloria).
  • Flores tubulares o radialmente simétricas, a menudo del tipo “brocha de afeitar”, que producen cantidades relativamente grandes de néctar rico en hexosa.

Abordando al último punto, investigaciones científicas revelan que:

Algunas plantas han desarrollado técnicas que aprovechan este sistema de sonar y permiten que los murciélagos detecten mejor las flores, como hacer que sus pétalos sean más cóncavos, formando una superficie más reflectante que puede rebotar más ecolocalización hacia el murciélago (Makowski,2020). De acuerdo con una publicación del Servicio Forestal del Yunque (s.f ):

 ¡Más de 500 especies de plantas dependen de los murciélagos para polinizar sus flores, incluyendo especies de mangó, plátano, cacao, durián, guayaba y agave! (Sin este proceso de polinización, no tendríamos el tequila). Sí deseas ver como el murciélago poliniza el agave, accede al siguiente enlace https://www.youtube.com/watch?v=XUjx8rswzn8

Asimismo: “Los murciélagos polinizan muchas plantas de alto valor socioeconómico, incluida la mayoría de los cactus columnares (Cactaceae) en México, que han sido utilizados por humanos como alimento y materiales durante miles de años” (Tremlett et al., 2019).  

En resumen, los murciélagos son muy importantes en los ecosistemas del planeta. Es cierto que algunas especies puedan causar daños económicos, sin embargo, creo que, sin ellos, el manejo de muchas plagas y la polinización de muchos cultivos se vería afectada. Entiendo que perder a este ser vivo, podría ser devastador no solo para la ecología, sino para la producción de alimentos. A nivel mundial, las poblaciones de murciélagos están siendo afectadas por múltiples factores como la deforestación, la perdida de biodiversidad de insectos y entre otros factores(O’Shea et al., 2016).Es por esta razón, que debemos implementar estrategias para conservar a este ser tan importante.

Referencias Bibliográficas:

Bat Conservation International. (2021). Bats 101. https://www.batcon.org/about-bats/bats-101/

Boyles, J. G., Cryan, P. M., McCracken, G. F., & Kunz, T. H. (2011). Economic Importance of Bats in Agriculture. Science, 332(6025), 41–42. https://doi.org/10.1126/science.1201366

Bradford, A. (2018, 25 Octubre). Bats: Fuzzy Flying Mammals. Livescience.Com. https://www.livescience.com/28272-bats.html

Boyles, J. G., Cryan, P. M., McCracken, G. F., & Kunz, T. H. (2011). Economic Importance of Bats in Agriculture. Science, 332(6025), 41–42. https://doi.org/10.1126/science.1201366

Dell’Amore, C. (2010, September 3). “Whispering” Bat Evolved to Trick Prey. National Geographic|Animals|. https://www.nationalgeographic.com/animals/article/100831-bats-whisper-moths-environment-animals-science#:%7E:text=The%2520European%2520bat%2520has%2520lowered,bouncing%2520off%2520objects%252C%2520including%2520prey.

El Yunque National Forest – Nature & Science. (fecha no disponible). Bats / Murciélagos. Recuperado el 10 de enero del 2021 en https://www.fs.usda.gov/detail/elyunque/learning/nature-science/?cid=fsbdev3_043047#:%7E:text=Bats%20are%20the%20only%20indigenous%20mammal%20remaining%20on%20Puerto%20Rico.&text=Over%20500%20plant%20species%20rely,%2C%20durian%2C%20guava%20and%20agave

Fleming, T. H., Geiselman, C., & Kress, W. J. (2009). The evolution of bat pollination: a phylogenetic perspective. Annals of Botany, 104(6), 1017–1043. https://doi.org/10.1093/aob/mcp197

Hagen, E. & Escuela de Ciencias de la Vida de la Universidad Estatal de Arizona. (2009, 4 noviembre). Echolocation. ASU – Ask A Biologist. https://askabiologist.asu.edu/echolocation#:%7E:text=Bats%20use%20echolocation%20to%20navigate,returns%20to%20the%20bats’%20ears.

Irving, A. T., Ahn, M., Goh, G., Anderson, D. E., & Wang, L. F. (2021). Lessons from the host defences of bats, a unique viral reservoir. Nature, 589(7842), 363–370. https://doi.org/10.1038/s41586-020-03128-0

Killingsworth Environmental. (2019, 16 Agosto). Beneficial Insect vs. Harmful Pest: Know The Difference. https://thebiggreenk.com/beneficial-vs-harmful-insects/

Langley, L. (2021, 4 de mayo). Echolocation is nature’s built-in sonar. Here’s how it works. National Geographic|Animals|. https://www.nationalgeographic.com/animals/article/echolocation-is-nature-built-in-sonar-here-is-how-it-works

Macháček, Z. ě. (2019, 19 de agosto). zdenek-machacek-hNz4Qh9ECCc-unsplash [Fotografía]. Unsplash. https://unsplash.com/photos/hNz4Qh9ECCc

Makowski, E. (2020,17 de enero). Ecuadorian Cactus Absorbs Ultrasound, Enticing Bats to Flowers. The Scientist Magazine®. https://www.the-scientist.com/news-opinion/ecuadorian-cactus-absorbs-ultrasound–enticing-bats-to-flowers-66981

Nuñez, E. (fecha no disponible). Bats. National Geographic. Recuperado el 29 del 2021, en https://www.nationalgeographic.com/animals/mammals/group/bats/

O’Shea, T. J., Cryan, P. M., Hayman, D. T., Plowright, R. K., & Streicker, D. G. (2016). Multiple mortality events in bats: a global review. Mammal Review, 46(3), 175–190. https://doi.org/10.1111/mam.12064

TED-Ed. (2014, 16 Diciembre). The truth about bats – Amy Wray [Video]. YouTube. https://www.youtube.com/watch?v=Z8wLQ3NCBgg

Tremlett, C. J., Moore, M., Chapman, M. A., Zamora‐Gutierrez, V., & Peh, K. S.-H. (2019). Pollination by bats enhances both quality and yield of a major cash crop in Mexico. Journal of Applied Ecology, 57, 450–459. https://doi.org/10.1111/1365-2664.13545

U.S. National Park Service. (fecha no disponible.). Echolocation – Bats (U.S. National Park Service).Recuperado el 29 de enero de 2021 en https://www.nps.gov/subjects/bats/echolocation.htm#:%7E:text=Bats%20navigate%20and%20find%20insect,recognize%20their%20own%20unique%20calls.

Wilson, DE (2020, 23 de mayo). Bat. Enciclopedia Británica . https://www.britannica.com/animal/bat-mammal

Contaminación acústica: Efecto sobre poblaciones de quirópteros

Esta información ha sido preparada por Aitor Alameda Martín, alumno de la asignatura de Contaminación Ambiental y Biodiversidad del Máster Oficial en Técnicas de Conservación de la Biodiversidad y Ecología

La contaminación acústica es un tipo de contaminación que se caracteriza por la perturbación sonora excesiva y molesta, generada por la acción humana, que causa alteraciones en los seres vivos.

El ruido es una onda sonora que se transmite a través de un medio, este fundamentalmente es el aire o el agua. Los parámetros a tener en cuenta para valorar el perjuicio del ruido son principalmente la intensidad (grado de energía empleada para generarlo, medida en decibelios (dB)), la frecuencia (número de repeticiones por unidad de tiempo, medida en hercios (Hz)) y la duración (mantenimiento a lo largo del tiempo, medida en segundos).

En los núcleos urbanos es donde se encuentran los niveles de ruido más elevados (MAPAMA, 2012), debido principalmente a las industrias, locales de ocio, y al tráfico rodado, aéreo y ferroviario. Aunque también hay niveles elevados alrededor de toda la infraestructura viaria. Por lo que los animales que habiten estos lugares serán susceptibles de sufrir alteraciones comportamentales, físicas o metabólicas.

Cabe destacar que de un modo u otro todas las especies animales se ven afectadas, como por ejemplo los paseriformes (Passeriformes), que en determinadas ocasiones no pueden comunicarse y deben modificar la intensidad de los cantos o cantar durante las horas con menor ruido (Mendes et al., 2010). Otro caso clásico son los cetáceos (Cetacea) que sufren afecciones auditivas y desorientación, por la pérdida de función de la ecolocalización debido a las bajas frecuencias emitidas por los sónares (Talpalar & Grossman, 2005), además estudios recientes muestran que las ballenas varadas presentan signos de haber sufrido descompresión, ya que se sabe que estos animales se asustan al recibir las ondas procedentes del sónar y huyen hacia las profundidades tan rápido que no hay tiempo suficiente para los ajustes de presión entre el organismo y el medio que lo circunda (Jepson et al., 2003).

Con relación a los quirópteros (Chiroptera), que son un orden de mamíferos placentarios de hábitos nocturnos, con capacidad de vuelo y de emisión de ultrasonidos como forma de ubicación y orientación (ecolocalización), podemos afirmar que sufren en mayor medida la acción de la contaminación acústica. Ya que como se ha indicado antes, su método de detección de obstáculos, individuos de su misma especie o presas se basa en la ecolocalización, y si los ruidos no permiten que las ondas emitidas por estos animales puedan retornar informando sobre el medio, se producirá una alteración conductual. A través de estudios para comprobar como afectaba el tráfico rodado en carretera al comportamiento de los murciélagos cazadores, se sabe que estos animales sufren una reducción en la tasa de caza e ingesta de presas, ya que el propio ruido generado por los vehículos impide una correcta recepción de los sonidos producidos por la presa, volviéndose esta más críptica (Siemens & Schaub, 2011). Otros experimentos también con la carretera como factor generador de estrés y contaminación han permitido establecer una relación entre la presencia de murciélagos y el ruido, cuanto más ruido exista menor número de individuos habrá en ese lugar. Con este resultado podemos afirmar que la carretera actuaría como una barrera (Bennett & Zurcher, 2013), esta afirmación puede extrapolarse a cualquier estructura antrópica donde haya demasiado ruido.

Considerándose la contaminación acústica como uno de los factores que favorece el riesgo de extinción de los murciélagos se deben plantear soluciones. En Gran Bretaña se han llevado a cabo métodos para mitigar estos efectos como son la construcción de puentes compuestos por cables de acero, que a intervalos constantes presentan esferas de plástico que sirven de guía a los murciélagos para poder pasar zonas con demasiado ruido (Altringham & Kerth, 2016). A pesar de ser un método efectivo para ayudar a los quirópteros no se emplea en todos los países, por lo que se está siendo desaprovechado.

La problemática principal es la legislación sobre el ruido, que siempre está enfocada a la percepción del mismo por la especie humana. A sabiendas de que no todas las especies perciben las ondas sonoras en el mismo espectro audible que los humanos (20-20000Hz), como es el caso de los paquidermos que su espectro incluye infrasonidos (sonidos de frecuencias inferiores a 20 Hz) o como los cetáceos o quirópteros cuyo espectro incluye ultrasonidos (sonidos de frecuencias superiores a 20000 Hz). Por lo que se deberían proponer modificaciones legislativas para incluir un espectro audible más general, pudiendo abarcar un rango mayor de especies.

Por último y en relación con la legislación enfocada a la especie humana, es reseñable el hecho de que las modificaciones para disminuir el ruido que afecta a las poblaciones humanas normalmente son contraproducentes para el resto de animales, como pueden ser por ejemplo las pantallas que se ubican a los lados de una carretera cuando esta se sitúa próxima a viviendas. Esas estructuras afectarían a la fauna ya que sería una barrera más a franquear antes de poder pasar la carretera, para el caso concreto de los murciélagos, aunque no hay estudios sobre esto, sería lógico pensar que al existir tanta contaminación acústica alrededor de la infraestructura viaria estuvieran desorientados y pudieran chocar con las pantallas, pudiendo ser atropellados. En definitiva, se debe realizar un cambio de mentalidad general que tienda a considerar el daño que se pueda ejercer sobre el resto de especies y no sólo centrarnos en el daño que sufre nuestra especie.

 

Bibliografía:

Altringham J. & Kerth G. 2016. Bats and Roads. In, Voigt C.C. & Kingston T., eds.: Bats in the Anthropocene: Conservation of bats in a changing world: 35-62. Springer, Berlin.

Bennett V.J. & Zurcher A.A. 2013. When corridors collide: road-related disturbance in commuting bats. Journal of the Wildlife Management 77: 93–101.

Jepson P.D., Arbelo M., Deaville R., Patterson I.A.P., Castro P., Baker J.R., Degollada E., Ross H.M., Herráez P., Pocknell A.M., Rodríguez F., Howie F.E., Espinosa A., Reid R.J., Jaber J.R., Martín V., Cunningham A. & Fernández A. 2003. Gas-bubble lesions in stranded cetaceans. Nature 425: 575-576.

Mendes S., Cavalcante K.V., Colino-Rabanal V.J. & Peris S.J. 2010. Evaluación del impacto de la contaminación acústica en el rango de vocalización de Passeriformes basado en el SIL- “Speech Interference Level”. Revista de acústica 41(3,4): 33-41.

Ministerio de Agricultura, Alimentación y Medio Ambiente. 2012. SICA (Sistema de Información sobre Contaminación Acústica). Disponible en: http://sicaweb.cedex.es/. Consultado 12 de octubre de 2017.

Siemers B.M. & Schaub A. 2011. Hunting at the highway: traffic noise reduces foraging efficiency in acoustic predators. Proceedings of the Royal Society of London B: Biological Sciences 278: 1646–1652.

Talpalar A.E. & Grossman Y. 2005. Sonar versus whales: Noise may disrupt neural activity in deep-diving cetaceans. UHM 32(2): 135-139.