¿Por qué existen las flores?

Aún se sabe poco sobre el origen de las flores en nuestro planeta. Y en parte es lógico, porque, ¿para qué tener flores? Colores, pétalos, sépalos, estambres, olores… crear todos los elementos necesarios para que una planta sea capaz de reproducirse en estos pequeños órganos es caro. ¡Y encima van, y los adornan! Toda esta energía podría haberse ido a crear semillas quizás más resistentes, a desarrollar incluso nuevas formas de reproducción más sencillas. Darwin bautizó a este problema “un abominable misterio”. ¿Cómo fue la transición de gimnospermas a angiospermas?

Amborella trichopoda es una de las pocas pistas que tenemos. Es probablemente el pariente más cercano a la primera planta con flor; podría ser el eslabón perdido entre gimnospermas y angiospermas.

Amborella.
Imagen 1. Amborella trichopoda, la flor que parece hermafrodita, pero no lo es.

Esta flor tiene una característica muy especial. Es dioica, es decir, los individuos pueden tener o flores masculinas o flores femeninas. En Amborella, las flores masculinas presentan estambres pero… ¡las femeninas también! Sin embargo, no es más que una trampa. Lo que tienen las flores femeninas de Amborella son estaminoides, es decir, parecen estambres, pero no contienen polen, son estériles.

Vale, ¿y cómo surge esto? en vez de adornar la flor -que es caro pero al menos es útil- desarrollan “estambres de mentira”. Bueno, obviamente no lo hicieron a propósito. Una de las teorías es una duplicación completa del genoma en el ancestro común de todas las plantas con flor. Las gimnospermas son diploides, por lo que una duplicación del genoma completo las haría tetraploides. En palabras que todos entendemos: las haría las dueñas del lugar, pensadlo: una mutación en un genoma de una planta que confiera alguna ventaja, pasará a formar parte del genoma de la planta. Si proporciona una desventaja… ¡Tengo cuatro copias del genoma, probablemente no me afecte! Un genoma duplicado significa plasticidad para un ambiente tan complicado como el que había antes de que Amborella apareciera.

Una de las “ventajas” que la duplicación del genoma pudo conferir a Amborella es la aparición de un ovario. En gimnospermas, los óvulos fertilizados quedan desnudos, solamente protegidos por una membrana. Los ovarios de las angiospermas permiten proteger al embrión de la desecación, así como de cualquier otra amenaza que se ciña sobre su pequeño bebé. ¿Y de donde sacan el ovario? Adivinad. Duplicación genómica de nuevo. El ovario es la parte más baja del carpelo, que no es mas que una hoja plegada con una funcionalidad diferente a la de las hojas normales. De hecho en Amborella se puede ver la “costura” de esa hoja en el carpelo.

Y hay muchos más ejemplos. Han desarrollado más formas de dispersión, a parte de formar frutos, como pegarse a los pelitos de los animales (zoocoria, se llama) con ganchos, sustancias pegajosas… mil inventos.

Gracias a esa duplicación genómica que ocurrió en algún momento en alguna planta, antecesora común a todas las angiospermas, han podido conquistar el mundo con sus flores llamativas, sus olores y particularidades.

¡A ver quién vuelve a decir que las mutaciones son malas!

 

 

Origen: Why flowers exist: The unlikely genetic mutation of the amborella flower.

Última esperanza para los rinocerontes

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Cría de 3 semanas de rinoceronte negro en la reserva privada de las Cataratas Victoria en Zimbabue. Fuente: Brent Stirton para National Geographic. Recuperado de: http://bit.ly/2rAAqa4

El rinoceronte es un mamífero cuyo nombre deriva del griego rhino (nariz) y kera (cuerno). Su cuerno se ha convertido en un codiciado tesoro en el mercado negro asiático debido al falso mito acerca de sus propiedades medicinales. La composición del cuerno es la misma que la de tus uñas o pelo: queratina, sustancia que carece de cualquiera de las propiedades que se le atribuyen.

Este mito ha provocado que, aunque el uso del cuerno haya sido prohibido en China y Yemen, los furtivos se ceben con las poblaciones de rinocerontes para vender los cuernos que se pagan más caros que el oro. Acaban con la vida de estos animales y sus crías, cortándoles el cuerno en cuestión de minutos. Abandonan el cadáver, que luego es encontrado por los guardas que los protegen. Una estampa desoladora que se repite día tras día.

Las imágenes de los animales recién descornados son demoledoras. (AVISO: ESTE CONTENIDO PUEDE HERIR LA SENSIBILIDAD DEL ESPECTADOR. Puedes ver las imágenes aquí: http://bit.ly/2sSmINi)

Hay 5 especies de rinocerontes: blanco, negro, de Java, indio y de Sumatra.

El rinoceronte blanco se ha recuperado en los últimos años pero algunas de sus subespecies se encuentran en grave peligro. La subespecie de rinoceronte blanco del norte cuenta con tan solo 3 especímenes vivos en la reserva keniata de Ol Pejeta (un macho y dos hembras), estando por lo tanto en peligro crítico de extinción. Sudán es el único macho existente. Es un rinoceronte de edad avanzada, 43 años, que equivale a unos 90 años humanos. Vive con dos hembras Najin y Fatu (hija de ambos). Sudán no produce suficiente esperma y le cuesta montar a las hembras por lo que la reproducción es complicada. Además, Najin no tiene suficiente fuerza en las patas para resistir la monta y Fatu sufre lesiones degenerativas en el útero. Todas estas dificultades han impedido la reproducción natural, por lo que se están investigando métodos de reproducción asistida para salvar a la subespecie de la extinción.

En contraposición, la subespecie del rinoceronte blanco del sur es la más abundante entre todos los rinocerontes conocidos.

El rinoceronte negro se encuentra en peligro crítico de extinción. Cuenta con 4 subespecies, una de las cuales, el rinoceronte negro de África occidental, se considera extinta desde 2011. El rinoceronte de Java también está en peligro crítico de extinción. Se conocen dos poblaciones en Indonesia y Vietnam en las cuales no ha habido nuevos nacimientos en los últimos años. El rinoceronte indio está en un estado vulnerable, con individuos en India y Nepal. Por último, el rinoceronte de Sumatra se encuentra en peligro crítico de extinción, con menos de 300 individuos en poblaciones muy fragmentadas en Indonesia y Malasia (iucnredlist.org).

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Tres hombres armados protegen a los rinocerontes blancos en la reserva de Ol Pejeta. Fuente: Brent Stirton para National Geographic. Recuperado de: http://bit.ly/2sf5FIK

Los animales son protegidos por personal armado, que se enfrenta cuerpo a cuerpo contra los furtivos. Estos defensores ponen en peligro su vida para salvar a la especie. Otras medidas tomadas son la reubicación y descornación. En el primer caso, los animales son trasladados a lugares de difícil acceso, para dificultar el paso de los furtivos. Esto requiere la sedación del animal, lo que supone un altísimo riesgo pues hay alta probabilidad de que muera dado su gran tamaño. La descornación también implica la sedación del animal, por lo que este riesgo también está presente. Además, los cuernos recrecen con el tiempo, por lo que esta operación ha de realizarse varias veces a lo largo de la vida del animal. También se ha intentado envenenar el cuerno para inutilizarlo. Este nuevo método no tuvo el éxito esperado ya que Spencer, el primer rinoceronte en recibir el tratamiento, no sobrevivió a la anestesia debido a problemas cardiacos no detectados. Algunas reservas ya están utilizando este método que es inocuo para el animal y, gracias a una tinta indeleble, marca los cuernos de color rosa, haciendo saber a los furtivos que sus cuernos son peligrosos para el consumo humano.

También son llevados a reservas o santuarios protegidos, geolocalizados… Se intenta dar trabajo a la población local protegiendo a estos animales, constituyendo una forma efectiva de reducir la caza furtiva. Además, se dificulta conocer con exactitud la localización de las poblaciones, ya que esta información puede serle útil a los furtivos para llevar a cabo sus atrocidades.

Los caprichos humanos no deberían suponer el declive de una especie hasta llevarla a la extinción. Debemos proteger la fauna y flora de nuestro planeta pues es única e irrepetible. Si quieres ayudar a salvar a los rinocerontes blancos del norte, puedes hacerlo aquí: http://www.olpejetaconservancy.org/most-eligible-bachelor/

 

Bibliografía:

Infobae (2016). Rinoceronte blanco: desesperado trabajo por evitar su extinción. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://bit.ly/2s2fx5k

Infobae (2017). El último ejemplar macho del rinoceronte blanco en el mundo está viejo y no puede procrear. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://bit.ly/2tpmvFD

National geographic (2012). La guerra del rinoceronte: combatiendo la caza furtiva. National geographic. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://bit.ly/2si6cua

ABC (2013). Una reserva sudafricana «envenena» los cuernos de sus rinocerontes para combatir el furtivismo. ABC natural. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://bit.ly/2tYqR3A

El mundo (2017). Reproducción asistida para salvar al rinoceronte blanco del norte. El mundo digital. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://bit.ly/2monJKt

Información sobre las poblaciones de rinocerontes obtenida de la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional de la Conservación de la Naturaleza. Recuperado el 29 de septiembre de 2017 de: http://www.iucnredlist.org/